USMNT trifft in der WM-Qualifikation auf El Salvador

SAN SALVADOR – Wie das Drama geht, zumindest nach den Maßstäben der jüngsten Qualifikation für die US-Weltmeisterschaft, wurden die Nachrichten mit einer hochgezogenen Augenbraue bewertet, nicht mit einem lauten Alarm.

Christian Pulisic, der nach einem positiven Coronavirus-Test und 10 Tagen Isolation immer noch wieder fit war, war am Mittwoch nicht mit seinen US-Teamkollegen nach El Salvador gereist, einen Tag vor der Eröffnung der Endrunde der Fußball-Qualifikation 2022 Weltmeisterschaft. Pulisic werde im Spiel am Donnerstag nicht spielen, teilte die Mannschaft mit, ebenso wenig wie Torhüter Zack Steffen, der in letzter Zeit an Rückenkrämpfen litt. Er war auch in Nashville geblieben, wo die USA an diesem Wochenende gegen Kanada zurückkehren werden.

“Wir haben das Gefühl, ein starkes Team zu haben”, sagte Trainer Gregg Berhalter. “Jetzt ist es an der Zeit, es zu zeigen.”

Es war die Art von Selbstvertrauen, die Berhalter im Laufe seiner Trainerkarriere zum Markenzeichen wurde. Der Verlust von zwei Startern sei keine Krise, sondern „eine Chance“, sagte er gelassen. Berhalter spricht viel über Chancen. Die Nations League in diesem Sommer war eine Gelegenheit, zu beweisen, dass seine besten Spieler mit Rivalen Mexiko auf Augenhöhe treten und gewinnen konnten, was sie auch taten. Der folgende Gold Cup war auch eine Chance für eine andere Gruppe von US-Spielern. Die Amerikaner schlugen Mexiko, um auch dieses zu gewinnen.

Es ist viel einfacher, haben Berhalter und seine Spieler herausgefunden, über Chancen zu sprechen, wenn man Trophäen sammelt. Für den Großteil des aktuellen US-Teams ist die Qualifikationsrunde mit acht Teams, die in der nächsten Woche mit drei Spielen beginnt, jedoch genau das: eine Gelegenheit zu zeigen, dass eine neue Generation von Talenten – das Durchschnittsalter des aktuellen Kaders beträgt etwa 24 — kann sich von früheren Enttäuschungen lösen, kann sich auf neue Spieler verlassen, kann seine eigene Geschichte schreiben.

“Als Greg zum ersten Mal in die Nationalmannschaft kam, hat er einen Plan aufgestellt, den ich glaube, dass kein Nationaltrainer bereit war, das Risiko einzugehen”, sagte Mittelfeldspieler Tyler Adams. „Grundsätzlich die gesamte Art und Weise, wie das System funktionieren würde, von innen und außen, sei es unsere Taktik, die Spieler, die wir haben wollten, was bestimmte Positionen tun mussten, die Qualitäten, die wir haben mussten, und im Grunde wie wir es konnten entwickeln und besser werden bis zu diesem Punkt, zu unserem ersten Qualifikationsspiel.“

Er und sie wissen, dass es Stolpersteine ​​geben wird: schlechte Felder, schlechtes Wetter, schlechte Schiedsrichter, sogar schlechte Ergebnisse. Sie können sofort oder in ein oder zwei Monaten kommen, aber sie werden wahrscheinlich kommen. Im letzten Zyklus gelang es den Vereinigten Staaten nicht, ein einziges Straßen-Qualifikationsspiel zu gewinnen. Dann war es das letzte Spiel, nicht das erste, das die größte verlorene Chance gewesen war.

Jede Einschätzung des Zustands des US-Teams zu Beginn des letzten Akts dieses Qualifikationszyklus muss am Ende des letzten beginnen: mit dieser vernichtenden Niederlage in Trinidad und Tobago, die dazu führte, dass das Team zum ersten Mal die Weltmeisterschaft verpasste in einer Generation.

Seit Wochen werden Berhalter und seine Spieler nach dieser Nacht gefragt. Die Erinnerung an Mittelfeldspieler Kellyn Acosta ist wahrscheinlich klarer als die der meisten anderen – er war in der zweiten Halbzeit eingewechselt und stand auf dem Feld, als die Welt seiner Mannschaft dunkel wurde –, aber er hat gelernt, in Interviews nicht viel aufzuwärmen. Mittelfeldspieler Brendan Aaronson, der zu diesem Zeitpunkt erst 16 Jahre alt war, hatte Mühe, sich daran zu erinnern, ob er das Spiel live gesehen hatte. Sein Teamkollege Weston McKennie war sich sicher, dass er es nicht getan hatte. “Ich schaue nicht wirklich Sport”, sagte er.

Aber die Tatsache, dass sich die meisten Spieler nicht an das Spiel erinnern konnten, sprach auf subtile Weise für etwas anderes, das ihnen und ihrem Trainer heute wahrscheinlich wichtiger war: Sie waren nicht da. Sie gehörten nicht dazu. Und sie waren sicherlich nicht daran schuld.

„Ich glaube nicht, dass die Gruppe es jetzt wirklich als Belastung sieht“, sagte McKennie über den Schatten von 2017. „Ich denke, es ist mehr, wir werden uns nicht wirklich auf das konzentrieren, was in der Vergangenheit passiert ist. Natürlich wird es irgendwo in unserem Hinterkopf sein, aber das wird nicht unser Hauptbrennstoff sein, unser Hauptaugenmerk: zu versuchen, das, was vor Jahren passiert ist, wiedergutzumachen.

“Ich denke, im Moment versuchen wir nur, ein eigenes Vermächtnis zu schaffen.”

Mehrere der jungen Stars, die am Donnerstag gegen El Salvador starten könnten – darunter Adams, McKennie, Gio Reyna, Josh Sargent und Sergiño Dest – gaben erst nach der Niederlage in Trinidad ihr Nationalteam-Debüt. Berhalter wurde nach dem Verlust über ein Jahr lang nicht mehr eingestellt. Es war 2019, bevor er sein erstes Spiel trainierte.

Jetzt aber brummt sein Team. Die Triumphe des Sommerturniers gaben den Spielern einen Vorgeschmack auf die CONCACAF-Konkurrenz und auf das harte Spiel, die heißen Nächte und zweifelhaften Rufe, die oft die WM-Qualifikation in der Region geprägt haben. Und zum ersten Mal wird die Endrunde mit drei Spielen in einem einzigen Fenster eröffnet, eine Ansammlung von Spielen, die theoretisch ein Berhalter-Team begünstigen sollte, das über mehr Spieltiefe verfügt als El Salvador, Kanada oder Honduras.

Sie alle wissen, dass jedes Spiel wichtig ist. Die Qualifikationsrechnung ist seit Jahren eine einfache Formel: Gewinne deine Heimspiele und sammle dann unterwegs Punkte. Aber die neue Rasse interessiert sich nicht wirklich dafür, wie die Dinge früher gelaufen sind.

“Unsere Mentalität ist es, alle Spiele zu gewinnen, die wir können”, sagte McKennie. „Ich glaube nicht, dass wir eine Formel haben, bei der wir unsere Heimspiele gewinnen und unterwegs ein paar Punkte holen. Unser Ziel ist es, zu beweisen, dass wir in der CONCACAF die Besten sind, und ich denke, der einzige Weg, dies zu erreichen, besteht darin, sie zu dominieren.“

Adams sagte: „Für uns gibt es keinen Plan B. Es gab nur einen Plan A, und zwar die Qualifikation für die WM.“

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