Nicht Ihre vorpandemische Las Vegas

Vor einem Jahrzehnt, nach einem verregneten Thanksgiving-Campingausflug in der Wüste mit unseren fünf Kindern, gingen meine Frau Kristin und ich zur nächsten verfügbaren Unterkunft, dem jetzt geschlossenen Hard Rock Casino in Las Vegas. Kristin und ich sahen zu, wie unsere Brut ihr Thanksgiving-Essen aß, während Zigarettenrauch und Spielautomatenlärm über ihre Cheeseburger wehten. Wir sahen uns mit einer unausgesprochenen Botschaft an: Wir sind die schlimmsten Eltern der Welt.

Wir haben Las Vegas mit den Kindern seitdem gemieden, aber eine abgebrochene Fahrt nach Aspen im April mit drei unserer Erben ließ uns in Vegas innehalten. Zu dieser Zeit erwachte die Stadt gerade aus ihrem Covid-Schlaf, mit obligatorischen Masken und begrenzter Kapazität in den meisten Innenräumen, so wenig Verkehr, dass Autos den normalerweise überfüllten Strip entlang rasten, und einer anhaltenden, beunruhigenden Frage über den ganzen Ort : Wird diese Wiedereröffnung wirklich sicher sein?

Aber während dieses Schlummers passierten außergewöhnliche Dinge, und während wir nur eine Nacht dort verbringen wollten, hatten wir so viel Spaß, dass wir am Ende vier blieben. Zuerst verbrachten wir die meiste Zeit in der relativen Sicherheit der Natur, aber dann entspannten wir uns zusammen mit dem Rest der Stadt, ertranken unsere Hände unter den allgegenwärtigen Spendern für flüssige Desinfektionsmittel, maskierten uns und gingen nach drinnen.

Ich wusste, dass sich die Dinge in Sin City geändert hatten, als ich beim Manövrieren des Minivans durch ein scheinbar heikles Viertel zwischen Downtown und dem Strip auf der hinteren Gassenwand eines Friseursalons ein auffälliges Wandgemälde mit den sieben Vivian Girl-Kriegern des Kult-Außenseiters Henry Darger bemerkte in ihren typischen gelben Kleidern. Was machten die Vivian Girls hier?

Weiter entfernt zeigten Vegas ‘Geisterstadt-Läden für Erwachsene, Fensterläden mit Fensterläden und andere Gebäude immer aufwändigere Wandgemälde: eine blutspritzende gehörnte Eidechse, die sich über einen halben Stadtblock erstreckte; ein Hund mit einer beeindruckend sabbernden Zunge, die ein offenes Cockpitflugzeug steuert; Ein bunter Phönix und ein Drache erheben sich wie ein Feuerwerk von einem leeren Parkplatz – alle produzieren kollektiv überraschte „Wows!“ aus unserem Minivan.

Las Vegas scheint aus der Covid-Krise als Ort des Spektakels und der Kreativität hervorgegangen zu sein, insbesondere außerhalb der klimatisierten Spielghettos des Strip.

In den nächsten vier Tagen haben wir viel gelaufen, gekrochen, geflogen und sogar Eisenbahn gefahren, alles weg von den Casinos. Wir erkundeten das Arts District, ein Gebiet, das in Hyper-Drive geraten ist – so sehr, dass wir 30 Minuten darauf warteten, in mein einst „geheimes“ kolumbianisches Frühstückslokal Makers & Finders zu gelangen – und wanderten die Spring Mountain Road entlang, das Zentrum der Chinatown der Stadt, schnell nach Westen expandierend. Im Mekka der East Fremont Street aus der Mitte des Jahrhunderts hat eine Investition des im vergangenen Jahr verstorbenen Technologietitans Tony Hsieh in Höhe von 350 Millionen US-Dollar einen Boulevard mit fantastischen Kunstinstallationen, restaurierten Gebäuden und einem skulpturalen Spielplatz geschaffen, der von gestapelten Versandbehältern umgeben ist, die zu Boutiquen und Cafés umgebaut wurden , alle bewacht von einer riesigen, feuerspeienden Gottesanbeterin aus Stahl.

“Vegas erlebt eine kulturelle Renaissance”, sagte mir ein ehemaliges Mitglied der Kunstkommission der Stadt, Brian “Paco” Alvarez, kürzlich in einem Telefoninterview. “Ein Großteil der lokalen Kultur, die aus einer Stadt mit zwei Millionen ungewöhnlich kreativen Menschen stammt, hat während der Pandemie nicht aufgehört.”

Der auffälligste Newcomer ist Area15, das im Februar in einem mysteriösen, fensterlosen Gebäude in der Größe eines Flughafen-Kleiderbügels zwei Meilen westlich des Strips eröffnet wurde. Stellen Sie sich ein städtisches Burning Man-Einkaufszentrum vor (tatsächlich stammten viele der Skulpturen und Installationen vom jährlichen Kunstfestival im Norden Nevadas), bei dem etwa ein Dutzend Mieter alles von Virtual-Reality-Reisen bis hin zu nicht-virtuellem Axtwerfen, begleitet von Day-Glo-Farbschemata, anbieten. elektronische Musik, riesige interaktive Kunstinstallationen und Gäste, die auf Sitzen an Deckenschienen über Kopf fliegen. Gesichtsmasken sind derzeit in Area15 nur für selbst identifizierte nicht geimpfte Personen obligatorisch, obwohl einige der darin enthaltenen Attraktionen immer noch Gesichtsmasken für alle erfordern. Überall stießen wir auf die ständige Anwesenheit von Reinigungskräften, die Oberflächen sprühten und abwischten.

Im zweiten Stock von Area15s Kunstaufstand traf ich einen alten Bekannten aus New York, Chris Wink, einen der Mitbegründer der freudig seltsamen Blue Man Group, der seine kreative Magie in Form einer „Psychedelic Art“ in Area15 brachte House Meets Carnival Funhouse “namens Wink World (Eintrittskarten für Erwachsene beginnen bei 18 USD). Wink World konzentriert sich auf sechs Räume mit Infinity-Spiegelboxen, die Slinkys, Plasmakugeln, Fan-Spinner, Hoberman-Kugeln und Bänder widerspiegeln, die zu einem ätherischen Soundtrack aus elektronischer Musik, rhythmischem Gesang und schwerem Atmen tanzen.

“Ich habe sechs Jahre in meinem Wohnzimmer in New York an diesen Installationen gearbeitet”, sagte mir Herr Wink. “Ich habe versucht, psychedelische Erfahrungen ohne Medizin hervorzurufen.”

Meine nicht medikamentösen Kinder waren gebannt, als wären diese vertrauten Spielzeuge, die in die Ewigkeit tummelten, Totems für ihre persönlichen Nirvanas. Ich habe sie noch nie so still vor einer Kunstausstellung stehen sehen.

Omega Mart (Eintritt für Erwachsene ab 45 US-Dollar, Gesichtsmaske und Temperaturprüfung obligatorisch), die größte Attraktion des Komplexes, säumt eine Seite des Atriums des Komplexes und schien zunächst eine banale Pause von der sensorischen Überlastung von Area15 zu bieten. Entlang der Verkaufsgänge fand ich nussfreie gesalzene Erdnüsse, Gut Monkey Ginger Ale und Dosen Kamele Implied Chicken Sop.

Meine Kinder, gute Camper, duckten sich sofort in ein kleines Demonstrationszelt, das im hinteren Teil des Ladens errichtet wurde. Sie kamen nie wieder heraus. Ein versteckter Eingang führte sie durch die Wand in eine Welt künstlicher Rasenflächen, mit Lava gefüllter Höhlen, trüber Büros, einer Wüstenschlucht, Umkleideräumen, einer geheimen Bar und anderer divergierender Räume, die oft durch versteckte Eingänge verbunden sind. „Zieh jeden Knopf und öffne jeden Schrank, den du siehst, Dad“, riet meine Tochter Vivian atemlos, als sie zum vierten Mal in diesem 52.000 Quadratmeter großen Labyrinth an mir vorbeizischte.

Omega Mart wurde vom renommierten Santa Fe-Künstlerkollektiv Meow Wolf kreiert (der Name leitet sich aus dem Ziehen zweier zufälliger Wörter aus einem Hut während ihres ersten Treffens ab) und ist eine Zusammenführung von 325 Künstlerkreationen, die durch unterschiedliche überlappende Handlungsstränge miteinander verbunden sind, denen man folgen kann – oder nicht.

Für kurze Zeit verfolgte ich die Geschichte der Übernahme der Unternehmenszentrale von Omega Mart durch eine unglaublich manipulative New Agey-Tochter und geriet dann in die Geschichte eines jugendlichen Kräuterkenners, der eine Rebellion zu etwas anderem führte. Ich habe keine Ahnung, was ich erlebt habe, außer dass Brian Eno die Musik zu einer der Installationen komponiert hat. Keines meiner Kinder konnte erklären, was sie erlebten, außer etwas, das den Geist erweiterte. Wenn es nicht zum Abendessen wäre, wären wir vielleicht noch da.

Abendessen! Die Auswahl ist schwindelerregend und es gibt jetzt 10 mit einem Michelin-Stern ausgezeichnete Restaurants in der Stadt. Wir gingen zu keinem von ihnen.

Beim Verlassen von Area15 wirkten selbst die fernen Lichter des Streifens relativ beruhigend. Aber wir fuhren in die entgegengesetzte Richtung nach Chinatown.

Vor einem Jahrzehnt war Chinatown hauptsächlich eine kleine Enklave von Restaurants und Geschäften hinter einem reich verzierten roten Tor mit Blick auf ein Einkaufszentrum namens Chinatown Plaza, das Vegas ‘wachsende Welle asiatischer Einwanderer bediente. Chinatown hat sich jetzt bis in die Ferne der Spring Mountain Road ausgedehnt, einer Wüste in Hongkong mit Leuchtreklamen in Mandarin, Japanisch, Vietnamesisch und Koreanisch, Werberestaurants, Kaffeehäusern, Fußmassagesalons und vielen Dingen, die ich nicht lesen konnte.

Unser Ziel war eine unwahrscheinliche Ecke eines Einkaufszentrums, in dem nach Meinung der Familie Jones das beste japanische Restaurant in Nordamerika, Raku, versteckt ist. Treten Sie hinter ein dezentes weiß beleuchtetes Schild und betreten Sie ein altes Holzinterieur eines intimen Restaurants, das Sie möglicherweise an einer Kyoto-Gasse finden. Wir schlüpften in die familiären Tische hinter dem Hauptspeisesaal und begannen zu schlemmen. Es gibt ein 100-Dollar-Degustationsmenü, wenn Sie sich erwachsen fühlen, aber mein Stamm bestellte cremeartigen Tofu mit getrocknetem Fisch, Foie Gras-Spießen und einem Dutzend anderer Artikel.

Chinatown wurde zwischen den Abenteuern zu unserer Anlaufstelle für Snacks und Boba-Tee. Ein beliebter Ort wurde Pho 90, ein zurückhaltendes vietnamesisches Café mit hervorragenden Nudelgerichten und exquisit geschichteten Banh-Mi-Sandwiches für Picknicks in freier Wildbahn.

Das wachsende Netz von Las Vegas ergibt sich plötzlich der Wüste, die der am meisten übersehene Teil des Familienurlaubs in Vegas sein könnte.

Der Red Rock Canyon, 17 Meilen westlich des Strips, ist wie ein Road Runner-Cartoon mit einem Technicolor-Ballett aus tektonischen Formationen. Wir schnappten uns unsere zugegebenermaßen widerstrebende Brut auf einer 2,4 Meilen langen Rundwanderung auf dem Keystone Thrust Trail durch eine Reihe von Schluchten, bis wir über epischen weißen Kalksteinfelsen auftauchten, die durch die ockerfarbenen Berge ragten. Hier hatten wir unser vietnamesisches Picknick mit Blick auf die monolithischen Casinos in der Ferne.

Unser letzter Ausflug in die Natur hat uns nicht überzeugt: Eine halbe Autostunde südlich nach Boulder City hat eine Firma namens Rail Explorers auf den verlassenen Gleisen, die zur Baustelle des Hoover-Damms führen, Rail-Bike-Touren organisiert. Wir haben eine Sunset Tour gebucht (von 85 bis 150 US-Dollar für ein Tandem-Quad). Nach einer kurzen Einweisung stiegen wir zusammen mit drei Dutzend anderen Besuchern in ein 800 Pfund schweres, in Korea hergestelltes Vier-Personen-Fahrrad-Rig und begannen mit dem Hausieren, um der Gruppe vor uns einen dreiminütigen Vorsprung für etwas Platz zu verschaffen.

Unsere Route verlief entlang eines vier Meilen langen Wüstenpfades, der sanft in einen sich verengenden Canyon-Pass abfiel. Als wir mühelos mit 10 Meilen pro Stunde fuhren, stellten wir fest, dass die Stacheln, die die Eisenbahnschwellen festhielten, oft schief waren oder fehlten. “Ich wette, diese wurden alle von Hand eingefahren”, bemerkte mein jugendlicher Sohn Cody, ein Geschichtsinteressierter.

In der einhüllenden Dämmerung erblickten wir Schatten, die sich entlang der Beifußbürste bewegten: Dickhornschafe, Ziegen und andere Lebewesen, die für ihre nächtlichen Wanderungen auftauchten. Aber der surrealste Anblick war am Ende der Fahrt, als ein riesiges hinterleuchtetes Schild für ein Truck-Stop-Casino über einem Wüstenstummel erschien – Vegas winkte uns zurück, aber jetzt begrüßten wir die Vorladung. Hier waren wir, trotteten in den Sonnenuntergang, fühlten uns sportlicher, cooler und (nach Luft schnappend!) Erleuchtet als vor vier Tagen, als wir zum ersten Mal in Vegas waren. Oh, was für gute Eltern wir waren!

“Der Spitzname” Sin City “ist völlig falsch”, sagte mir Alvarez, “wenn Sie wissen, wo Sie suchen müssen.”

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