Nach 30 Jahren findet Rutgers seinen Weg zurück zum NCAA-Turnier

Jim Calhoun weiß ein oder zwei Dinge darüber, etwas aus dem Nichts zu bauen, und es stellt sich heraus, dass Steve Pikiell, jetzt der Rutgers-Trainer, vor all den Jahren genau aufgepasst hat.

In 26 Spielzeiten als Cheftrainer von Connecticut verwandelte Calhoun ein mieses, unbekanntes Programm in eine nationale Marke und gewann drei nationale Titel und 17 Big East-Meisterschaften – 10 reguläre Saison- und sieben Turniertitel – bevor er im September 2012 in den Ruhestand ging.

In Konferenzspielen dominierten seine Huskies normalerweise die ständig kämpfenden Scarlet Knights, aber die Reisen nach Piscataway, New Jersey, ließen Calhoun glauben, Rutgers könne ein Kraftpaket bauen, wenn es wollte.

Er würde diese Vorstellung mit Pikiell teilen, einem Point Guard, der von Beginn seiner UConn-Amtszeit an bei ihm war. Als Pikiell Mitte der 1980er Jahre zum ersten Mal ein UConn-Trikot anzog, wurde er auf Flughäfen gefragt, ob er für ein Team in Fort Yukon, Alaska, spielen würde. Niemand hatte von der Universität in den Stöcken von Storrs, Conn. Gehört, und die Leute waren verwirrt von dem wolfsartigen Husky-Maskottchen.

Aber Calhoun wusste, dass er den Spielern etwas zu bieten hatte.

“Wir sind ausgegangen und haben den Big East verkauft – und schließlich haben wir UConn verkauft”, sagte Calhoun diese Woche telefonisch. „Aber anfangs war der Große Osten magisch, und ich denke, im Moment sind es die Großen Zehn. Sie sehen Illinois spielen, Michigan spielen und so weiter und so fort. Sie sehen die wohl beste Konferenz des Landes. “

Er fügte hinzu und bezog sich auf Pikiell: „All diese Veranstaltungsorte – es ist kein Spiel. Es ist eine Veranstaltung an diesen Orten. Es ist reich an Traditionen. Er benutzt die Big Ten wie wir den Big East. “

Verkaufe die Konferenz, verkaufe das Team.

Bei einem Interview mit Pat Hobbs, dem Sportdirektor von Rutgers, vor fünf Jahren sagte Pikiell, er würde den New Jersey Turnpike von seinem Trainerjob bei Stony Brook auf Long Island aus laufen lassen, wenn dies bedeutete, dass er Rutgers führen könnte, der das NCAA-Turnier seitdem nicht mehr erreicht hatte 1991.

Rutgers Ruf als Programm, das Trainer zerkaute und ausspuckte, ließ ihn nicht abschrecken.

Kevin Bannon hätte Rutgers 1999 beinahe zum NCAA-Turnier geführt, wurde jedoch 2001 nach dem „Vorfall mit nacktem Freiwurf“ in seiner ersten Saison 1997 entlassen. Spieler und Manager mussten nach einem verlorenen Freiwurfwettbewerb nackt Sprints laufen. erhielt neue Aufmerksamkeit.

Gary Waters hätte Rutgers 2004 beinahe zum Turnier gebracht. Er trat nach der Saison 2006 zurück, in der er ein Spiel gegen Marquette verpasst hatte.

Der Nachfolger von Waters, Fred Hill Jr., wurde 2010 wegen einer von Profanität geprägten Tirade entlassen, die sich bei einem Rutgers-Baseballspiel gegen Pittsburgh-Trainer richtete. Dann kam Mike Rice, der wegen missbräuchlichen Verhaltens in einen Skandal geriet. Eddie Jordan, ein Star Guard aus dem Final Four-Team der Universität von 1976, übernahm den Job 2013 nach drei erfolglosen Stationen als NBA-Trainer. Er ging 29-68.

Das Programm gewöhnte sich daran, im Big East – der damals führenden College-Basketballkonferenz des Landes – vor einem einjährigen Zwischenstopp bei der American Athletic Conference 2013/14 zu verlieren und Witze zu machen. Der letzte NCAA-Auftritt des Programms war drei Konferenzen zuvor als Mitglied der Atlantic 10 gewesen.

Als Jordan entlassen wurde, hatte Rutgers 33 seiner vorherigen 34 Konferenzspiele verloren und Heimspiele in halb leeren Arenen gespielt.

Pikiell, der sich zuvor den Herausforderungen gestellt hatte, wollte den Job immer noch.

Der 53-jährige Pikiell war der Architekt, der Stony Brook zu seinem ersten NCAA-Turnier und in eine neue Arena auf dem Campus geführt hatte. Als Spieler bei UConn wurde er oft verletzt und war zweimal Kapitän, als das Programm 1986-87 zuletzt im Großen Osten endete. Die Huskies gewannen 1989-90 als Senior den Konferenztitel und erreichten beim NCAA-Turnier das Achtelfinale.

In Rutgers fand Pikiell unter Hinweis auf Calhouns Rat schnell Spieler, die er kaufen konnte. Der erste war Geo Baker, ein niedrigrangiger Rekrut, der die Nummer 0 trug. Pikiell verwandelte ihn in einen hochrangigen Kapitän und einen All-Big Ten-Spieler, der einen Clutch-Shot macht, und das Gesicht des Programms.

Myles Johnson, eine weitere in Arbeit befindliche Arbeit, durchquerte das Land, um sich dem Team anzuschließen, und wurde ein akademischer, rein amerikanischer Ingenieur, der die Graduiertenschule und ein All-Big-Ten-Zentrum leitete.

“Wenn Sie sich Myles ansehen, als er das erste Mal hereinkam, hätte ich nicht gesehen, wie er jetzt ist”, sagte Baker über seinen Teamkollegen Johnson, einen 6-Fuß-11, 255-Pfund-Redshirt-Junior. „Ich habe keine Ahnung, wie die Trainer diese Vision gesehen haben. Sie haben großartige Arbeit geleistet, indem sie uns weiterentwickelt und sichergestellt haben, dass wir das Spiel verstehen, und uns gleichzeitig als Menschen weiterentwickelt haben. “

Ron Harper Jr. hat einen NBA-Stammbaum durch seinen Vater Ron, der fünf Meisterschaften mit den Bulls und den Lakers gewann, aber der jüngere Harper war auch ein unangekündigter Rekrut. Unter Pikiell entwickelte sich Harper zu einem All-Conference-Spieler, der als einer der besten kleinen Stürmer des Landes und als NBA-Interessent gilt.

“Ich wette, alle auf der Liste, als sie sich für Rutgers engagierten, fragten sie alle: ‘Warum?'”, Sagte Harper. “Ich erinnere mich, als ich mich verpflichtete, als ich in der High School Auswärtsspiele spielte, sangen gegnerische Schülerabteilungen ‘Last in the Big Ten’ und redeten Müll über Rutgers.”

Aber Harpers Entscheidung trug dazu bei, den Wiederaufbau voranzutreiben.

Rutgers erreichte das Viertelfinale des Big Ten-Turniers 2018. Im Jahr 2019, dem dritten Jahr von Pikiell und der ersten Saison von Harper, verbesserte sich Rutgers auf sieben Konferenzsiege und gewann letztes Jahr elf.

Das Rutgers Athletic Center wurde lauter und wurde zu einem der schwierigsten Orte des Landes, an denen Gastmannschaften spielen konnten. Mit einem Programmrekord von 10 ausverkauften Spielen, darunter neun am Ende der Saison 2019-20, ging Rutgers in einer Kampagne mit 20 Siegen mit 18: 1 nach Hause. Dann endete eine Traumsaison abrupt, als die Coronavirus-Pandemie das von Rutgers angestrebte NCAA-Turnier beendete.

“Sie haben den Druck von 29 Jahren nicht so gespürt wie in diesem Jahr, weil Sie genau dort waren und gut gespielt haben”, sagte Hobbs. „Und jetzt musst du natürlich dieses Jahr dorthin zurückkehren. War das letzte Jahr echt, wenn du nicht dorthin zurückkommst? “

Es ist echt. Rutgers besiegte Clemson (60-56) in der ersten Runde am Freitag – seinem ersten NCAA-Turniersieg seit 1983 – und trifft am Sonntag auf Houston. Die Scarlet Knights gewinnen weiter und Calhoun schaut weiter zu.

“Im Moment ist es nur eine Frage der Vision, anstatt der Wertschätzung, was gut ist”, sagte Calhoun und fügte hinzu, dass er Pikiell sagen würde: “OK, du bist da. Der Schlüssel ist, dass es sehr schwierig ist, dorthin zu gelangen. Dort bleiben? Manchmal härter. “

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