„Heels“ ist ein Familiendrama mit Body Slams

Wie viele andere war auch der Schauspieler Alexander Ludwig ein gelegentlicher Profi-Wrestling-Fan. Abgetrieben, als er älter wurde, wie man es tut.

Im Laufe der Jahre hat er gelegentlich mit echten Wrestlern zusammengearbeitet, die ihn mit Geschichten über das Geschäft unterhalten, wie Dwayne Johnson und Adam Copeland, der als Edge ringt. Aber wie viele andere ehemalige Pro-Wrestling-Fans hat Ludwig nie wirklich darüber nachgedacht, was in die praktische Unterhaltung floss.

Das änderte sich, als er zum ersten Mal im Ring stand.

Jetzt, nach monatelangem Training und Dreharbeiten für seine Rolle als Pro-Wrestler in der Starz-Show „Heels“, die am Sonntag Premiere feiert, kann Ludwig kaum glauben, wie naiv er früher in Bezug auf den Sport war, betonte er kürzlich in einem Interview. “Dies ist eine volle Stunt-Performance”, sagte er. “Die Sportlichkeit, die darin steckt, ist unglaublich.”

„Ich kann Ihnen nicht sagen, wie viel Respekt ich vor diesen Männern habe – fünf Minuten im Ring und ich werde vergast“, fügte er hinzu. „Wenn man in diese Welt geworfen wurde, ist das Einzige, was daran gefälscht ist, die Handlungsstränge, und selbst das kann sich im Handumdrehen ändern.“

In der fiktiven Stadt Duffy, Georgia, geht „Heels“ hinter die Kulissen der einst geheimen Welt des professionellen Wrestlings. Die Show dreht sich um Jack (Stephen Amell) und Ace Spade (Ludwig), ein Paar Wrestling-Brüder, die von ihrem verstorbenen Vater, der ebenfalls Wrestler ist, ein kleines Wrestling-Unternehmen geerbt haben und sich über die beste Art und Weise streiten, das Unternehmen zu führen .

Jack, der Ältere, ist ein Autor, der sich mit jedem Detail der Duffy Wrestling League beschäftigt. Ace, das Baby der Familie und ein richtiger Spaßjunge, will nur das Publikum in Schwung bringen. Die meisten dieser brüderlichen Zänkereien finden außerhalb des Rings statt, und wenn sie sich schließlich in einem geskripteten Kampf gegenüberstehen, manifestiert sich die Spannung auf unerwartete – und erzählerisch explosive – Weise.

In einer Zeit, in der professionelles Wrestling so beliebt ist wie seit Jahren nicht mehr, floriert es als dramatisches Thema, denn die wahren Geschichten der Branche sind oft genauso überzeugend – wenn nicht sogar noch mehr – als das, was im Ring passiert. Für viele der Charaktere in „Heels“ ist Wrestling die primäre Flucht vor dem Druck der Realität – ein mieser Job, eine unbefriedigende Beziehung – und die Show hält sich oft vom Ringen fern, während sich diese Dramen entfalten.

„Wir machen nicht nur eine Wrestling-Show“, sagte Amell. “Dies ist eine Show über Menschen, die mehr vom Leben wollen.”

Die Wrestler, die in Unternehmen wie der Duffy Wrestling League auftreten, ähneln oft hungernden Künstlern, die ihr Handwerk für wenig Geld verfeinern, während sie auf eine große Pause warten, um sie zu nationaler Bekanntheit zu katapultieren.

„Sie sind kreative Leute, die es zum Laufen bringen wollen“, sagte der Showrunner Mike O’Malley über die „Heels“-Charaktere. „Alle Leute, die es im Showbusiness und im Profisport schaffen, mussten irgendwo anfangen. Und wurden sie enttäuscht oder ermutigt? Darum geht es in der Geschichte.“

Aber „Heels“ widmet sich vor allem der Erforschung der emotionalen und konzeptionellen Nuancen eines Lebensstils, der für die Teilnehmenden einem Geheimbund gleicht. Die Charaktere erklären offen Begriffe wie „kayfabe“, die Verpflichtung des Darstellers, darauf zu bestehen, dass die Action und Melodramen strikt „real“ sind und der beste Weg, jemanden mit dem Ellbogen zu schlagen, ohne ihn tatsächlich zu verletzen.

In einer Zeit, in der die meisten Wrestling-Fans über 12 Jahre wissen, dass die Gewinner vorbestimmt und die Handlungsstränge vorprogrammiert sind, müssen moderne Wrestler immer wieder neue Wege finden, um die Aufmerksamkeit des Publikums auf sich zu ziehen. „Wir wissen, dass sie es wissen, und sie wissen, dass wir wissen, dass sie es wissen“, sagt Jack Spade über die Fans und schlägt seinem Geschäftspartner eine besonders komplizierte Geschichte vor. „Heels“ untersucht, wie die Grenzen zwischen Wahrheit und Fiktion so überzeugend verwischt werden können, dass selbst die Darsteller nicht sagen können, was authentisch ist – gute Unterhaltung für uns und große Kopfschmerzen für die Leute, die, wenn sie nicht aufpassen, es können vergisst leicht, dass sie einen Charakter spielen.

Eine besonders aussagekräftige Bestätigung kam von dem Wrestler Phil Brooks, der professionell als CM Punk auftrat und als Veteran der unabhängigen Wrestling-Szene zu Gast war.

„Er wandte sich an uns und sagte: ‚So ist es’“, sagte Ludwig. „‚Ihr macht genau die Show, die ich sehen möchte.‘“

„Heels“ ist nicht die erste Skript-TV-Show, die sich damit befasst, wie Pro Wrestling gemacht wird. „GLOW“, das drei Staffeln lang auf Netflix lief, zeichnete die Beziehungen innerhalb einer Wrestling-Show der 1980er Jahre auf. NBCs “Young Rock”, das kürzlich für eine zweite Staffel verlängert wurde, berührt oft Dwayne Johnsons Nähe zu der Wrestling-Firma, die seine Großeltern gegründet haben. WWE und Blumhouse haben kürzlich „The United States of America vs. Vince McMahon“ angekündigt, eine Miniserie, die den Prozess von 1994 untersucht, in dem McMahon, der Besitzer von WWE, beschuldigt wurde, sich verschworen zu haben, Steroide an seine Darsteller zu verteilen.

„Es gibt so viele Charaktere und Handlungsstränge in und um diesen Prozess herum, dass es sich einfach wie ein großartiger Ort anfühlte, um ein Drama zu entwickeln“, sagte Blumhouse-Fernsehpräsident Chris McCumber, der es mit der von Blumhouse produzierten Roger Ailes-Miniserie verglich. Die lauteste Stimme.“

All dies geschieht, während das Pro Wrestling seine größte Boomphase seit dem 20. Jahrhundert erlebt, mit Wrestling-Programmen, die jede Woche im amerikanischen Fernsehen ausgestrahlt werden. Die WWE, die lange Zeit als Branchenführer galt, hat einen milliardenschweren Rechtevertrag mit Fox zur Hälfte abgeschlossen. All Elite Wrestling, gegründet im Jahr 2019, veranstaltet jetzt zwei wöchentliche Shows auf TNT: „Dynamite“ und eine neue „Rampage“, die am Freitag Premiere feiert.

„Bei den meisten Unterkünften im Kabel hat sich das Publikum im Vergleich zu dem, was Sie vielleicht in den 90er Jahren gesehen haben, verändert“, sagte Tony Khan, der Gründer und Präsident von All Elite Wrestling. „Aber eine Wrestling-Show kann ein großes Publikum anziehen – insbesondere ein sehr junges Publikum.“ WWE- und AEW-Programme ziehen routinemäßig einige der höchsten Einschaltquoten von Kabel in der hochgeschätzten demografischen Gruppe zwischen 18 und 49 Jahren nach sich.

Und sein Publikum ist sehr engagiert, bemerkte Brett Weitz, der General Manager von TNT, TBS und truTV. “Zwischen Fan und Athlet fühlt sich Wrestling für mich wie die am stärksten verbundene Beziehung an, die Menschen haben”, sagte er. „In einer überladenen Inhaltsumgebung gibt es nichts, was so durchbricht wie diese Aufführungen.“

“Heels” wurde 2013 von dem Schriftsteller Michael Waldron (“Rick and Morty”) konzipiert, der als Wrestling-Fan aufwuchs und “schon immer daran interessiert war, eine Geschichte in dieser Welt zu erzählen”, sagte er. Aber anfangs war es ein harter Verkauf. Er schickte das Pilotskript an “11 oder 12 Netzwerke”, sagte er, aber Starz war der einzige, der zustimmte, einen Pitch zu hören.

Starz kaufte die Show im Jahr 2016, aber Waldron hatte Mühe, die beiden Spade-Brüder zu besetzen, die sowohl schauspielerische Fähigkeiten als auch die körperliche Glaubwürdigkeit benötigten, um Wrestler zu spielen. Es wurde 2019 wiederbelebt, als Amell seine Verpflichtungen als Titelfigur in CWs „Arrow“ beendete. Die Superhelden-Serie endete in diesem Jahr und Amell wurde kurz darauf als Jack Spade besetzt. Etwa zur gleichen Zeit endete auch Ludwigs Lauf bei den „Vikings“ des History Channels, so dass er in die zweite Hauptrolle schlüpfen konnte.

Obwohl Amell ein lebenslanger Wrestling-Fan ist, der tatsächlich an Matches und anderen Events für WWE und andere Unternehmen teilgenommen hat, war er zunächst nicht daran interessiert, so kurz nach „Arrow“ eine weitere Serie zu übernehmen. Aber er war fasziniert von den Drehbüchern und der Chance, die verborgenen Seiten des Geschäfts weiter zu erkunden.

„Je mehr der Vorhang für mich zurückgezogen wird, desto mehr Respekt habe ich vor der Branche“, sagte er.

Zu diesem Zeitpunkt war Waldron mit seinem Job als Head Writer für Marvels „Loki“ beschäftigt und hatte die Showrunner-Aufgaben für „Heels“ an O’Malley abgegeben, der auch einen rivalisierenden Wrestling-Promoter spielt. O’Malley sagte, die Herausforderung bestehe darin, einen Balancepunkt für Wrestling-Enthusiasten und Neugierige zu finden.

„Wenn meine Mutter, die kein professionelles Wrestling sieht, verstehen will, was auf dem Spiel steht, müssen die Charaktere erklären: ‚Moment mal, wie funktioniert das?’“, sagte er. (Ein Rookie-Wrestler namens Bobby Pin bietet eine solche Perspektive, da seine Kollegen ihn ständig mit den Tricks des Handels vertraut machen.)

Waldron sagte, dass seine Mitarbeiter ihn als ansässigen Wrestling-Experten im Autorenzimmer manchmal davon abhielten, „zu in Baseball zu geraten“.

Gleichzeitig „glaube ich, dass die Leute gerne Shows sehen, in denen die Charaktere Experten für das sind, was sie tun“, sagte er. „Auch wenn ich nicht immer weiß, was sie tun oder worüber sie reden, finde ich es gut zu wissen, dass jemand etwas wirklich gut kann.“

Zu diesem Zweck haben sich die Schauspieler mit Fachleuten beraten, um sicherzustellen, dass die Details stimmen. Ludwig fragte Adam Copeland, der derzeit bei WWE auftritt, ob er sich die Achseln rasieren solle. (Die Antwort: Es ist eine persönliche Entscheidung, die Ludwig dazu veranlasst, die Haare zu behalten.) Der Wrestler Cody Rhodes, Executive Vice President bei All Elite Wrestling und ein langjähriger Freund von Amell, gab Tipps, wie man eine richtige Wrestling-Bräune bekommt oder kauft die rechten Kniescheiben.

„Wenn das Wrestling nicht so präsentiert wird, wie es Wrestling ist, dann könnte ein Kernteil des Publikums – die Wrestling-Fans, die sich in einem anderen Medium sehen wollen – abgeschreckt werden“, sagte Rhodes. Ein Beweis für den physischen Realismus: Amell brach sich zwei seiner Wirbel, während er versuchte, eine Bewegung zu machen, was ihn für einige Zeit von Stunt-Arbeiten abhielt.

Seit seiner Blütezeit in den 80er und 90er Jahren hat Pro Wrestling mit der Aufmerksamkeit des Mainstreams geflirtet – etwa als Darren Aronofskys Film „The Wrestler“ 2008 ein Überraschungshit während der Preisverleihungssaison wurde – ohne nachhaltigen Erfolg zu erzielen. Da Wrestler wie Dwayne Johnson, Dave Bautista und John Cena zu zuverlässigen Kassenpräsenzen geworden sind und immer mehr Wrestling-Shows in den Fernsehprogrammen auftauchen, werden die Bedingungen zunehmend dafür geschaffen, dass „ein Funke wirklich die Sicherung entzündet“, wie Amell es ausdrückte.

Das könnte die Form eines einzelnen transzendenten Stars annehmen – ein Hulk Hogan, ein „Stone Cold“ Steve Austin – oder eine Show, die zu einem unbestreitbaren Einschaltquoten-Smash wird. Ludwig wies darauf hin, dass die Unterhaltungsindustrie in erster Linie ein Geschäft mit der Tendenz sei, Trends hinterherzulaufen und sie nicht vorherzusagen. Wenn „Heels“ „der große Erfolg ist, von dem wir alle hoffen, dass es sein wird“, sagte er voraus, dass Netzwerke für geskriptete Shows in der Wrestling-Welt viel zugänglicher sein werden.

Aber diese aktuelle Show zeigt, dass sich bereits etwas geändert hat, wenn auch nur geringfügig. Evan Husney und Jason Eisener sind die Schöpfer von „Dark Side of the Ring“, einer Doku-Serie auf Vice TV, die in die schmutzigeren Geschichten des Wrestling-Geschäfts eintaucht. Zu Beginn ihrer Partnerschaft versuchten Husney und Eisener, eine Drehbuchserie im Stil von “The Sopranos” oder “Boogie Nights” zu entwickeln, wurden jedoch rundum abgelehnt.

„Die meisten Leute in Hollywood hatten einfach kein Interesse daran, Wrestling zu erforschen“, sagte Husney. “Sie haben es sich angeschaut und sofort ausgecheckt.”

Vice, wo Husney zu dieser Zeit arbeitete, suchte nach neuen Inhalten und forderte seine Mitarbeiter auf, Pitches zu entwickeln. „Dark Side“ zog sofort Interesse auf sich und wurde nun drei Staffeln lang ausgestrahlt, erhielt die höchsten Einschaltquoten des Senders und wurde in zwei neue Shows ausgegliedert. Jetzt sind die Netzwerke nicht mehr so ​​abweisend.

„Ich bekomme viel Feedback von Leuten aus der Branche, die mir sagen: ‚Ich wusste gar nicht, dass es so ist’“, sagte Eisener. „Und ich sage: ‚Ich habe versucht, es dir zu sagen.’“

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