Ein Pionier des digitalen Designs blickt auf eine definierende Ära zurück

Als Apple 1984 den Macintosh einführte, begann eine Ära. Personal Computing war auf dem Vormarsch. Das World Wide Web war auf dem Weg. Bildschirme würden bald das Leben der Menschen übernehmen – ein früher Vorläufer der immer aktiven Welt von Zoom zu Zoom, in der wir heute leben.

Männer, insbesondere Steve und Bill, erhalten viel Anerkennung dafür, dass sie diese moderne Ära der Informationstechnologie eingeläutet haben. Doch hinter den Kulissen von Tech- und Designfirmen auf der ganzen Welt wurde das Erscheinungsbild dieser Bildschirme von weniger bekannten Grafikdesignern bestimmt – Menschen, die Fenster, Dialogfelder und Symbole erstellt haben, die heutzutage weitgehend als selbstverständlich angesehen werden.

Susan Kare hat zum Beispiel die ursprünglichen Symbole, grafischen Elemente und Schriftarten für das Macintosh-Betriebssystem erstellt: den lächelnden Mac, den Mülleimer, die Systemfehlerbombe. Und obwohl die Branche überwiegend männlich war, hatte sie viele Gleichaltrige – darunter Loretta Staples, eine Interface-Designerin in San Francisco.

Sieben Jahre lang hat sie sich interaktive Erlebnisse ausgedacht, die den Endbenutzer begeistern und zufriedenstellen sollen. Das war lange bevor „Design Thinking“ zum Gesprächsthema von Silicon Valley wurde, bevor ihre Domain elegant in UI umbenannt wurde. Als sie anfing, war das Feld so im Entstehen begriffen, dass der größte Teil der Software nicht existierte.

“Es war einfach so aufregend”, sagte Frau Staples während eines Zoom-Anrufs im Dezember. “Du musstest Dinge zusammenstellen und deine eigenen Werkzeuge und Methoden herstellen, um Dinge herzustellen.”

Die 67-jährige lebt in Connecticut und arbeitet als Therapeutin (die fünfte Phase ihres Berufslebens). Sie sieht diese Jahre nicht nur für ihre Kreativität, sondern auch für ihr Weltbild als prägend an.

Frau Staples wuchs Ende der 60er Jahre auf und las The Village Voice auf einer Militärbasis in Kentucky. Sie träumte vom Leben im Nordosten. Nachdem sie ihr Studium der Kunstgeschichte in Yale und des Grafikdesigns an der Rhode Island School of Design abgeschlossen hatte, begann sie sich zu fragen, was sie als regionale Werte angesehen hatte.

Eine ihrer Professoren, Inge Druckrey, wurde dafür ausgezeichnet, die Schweizer Moderne an amerikanische Schulen zu bringen. Auch als International Style bekannt, wird es visuell durch starre Gitter und serifenlose Schriften definiert. Der Designer soll „unsichtbar“ sein. Die U-Bahn-Schilder von New York City und die Volkswagen-Anzeige „Lemon“ sind gute Beispiele für die Manifestation in der amerikanischen Kultur.

Frau Staples schätzte die visuelle Autorität und Logik hinter dieser Denkschule, fand jedoch ihre grundlegende Neutralität verwirrend. “Hier bin ich, Mittelklasse der ersten Generation, halb schwarz, halb japanisch, wollte nie aufs College und landete irgendwie komisch in Yale”, sagte sie. “Was um alles in der Welt hat all dieses Zeug damit zu tun, woher ich komme, was auch immer das ist?”

Sie stellte auch fest, dass Institutionen im Nordosten sich schnell entwickelnde digitale Werkzeuge ablehnten. “Ich kratzte mir immer wieder am Kopf und fragte mich: ‘Wann wird die Ostküste bekommen, wie wichtig all dieses Zeug ist?'”, Sagte Frau Staples.

1988 antwortete sie auf eine Zeitungsanzeige für das Understanding Business (TUB), ein Designstudio in San Francisco, das von Richard Saul Wurman geleitet wird, einem Grafikdesigner, der heute für die Erstellung von TED-Konferenzen bekannt ist. Zu dieser Zeit war TUB eines der größten Studios für Macintosh-Computer.

Frau Staples brachte sich selbst bei, wie man eine Beta-Version von Adobe Photoshop und andere neue Tools verwendet, mit denen sie für die Interaktion entwerfen kann. Da das Feld noch im Entstehen begriffen war, „kludelte“ sie oft verschiedene Programme zusammen, um den gewünschten Effekt zu erzielen.

“In gewisser Weise war es eine vielfältigere Welt”, sagte sie. “Es war nicht diese einheitliche, allgegenwärtige World Wide Webbrowser-App.”

Frau Staples wurde 1989 eine hauptberufliche Interface-Designerin. Sie arbeitete für den bekannten Designer Clement Mok, kurz unter der Leitung von John Sculley bei Apple, und eröffnete 1992 ihr eigenes Studio, U dot I.

“Wir halten es für selbstverständlich, weil die Benutzeroberfläche jetzt eine große Sache ist”, sagte Maria Giudice, die mit Frau Staples bei TUB zusammengearbeitet hat und eine Freundin geblieben ist. “Aber sie war eine der wenigen Menschen, die wirklich in diesem Raum gearbeitet haben.”

Das Interface-Design war voll von nachdenklichen kleinen Innovationen und magischen Einflüssen, wie das Bewegen eines Cursors über ein verschwommenes Objekt, um es in den Fokus zu rücken. “Ich weiß, dass das jetzt wahrscheinlich nicht viel klingt, aber zu der Zeit hat es viel gedauert, um dies zu erreichen”, sagte Frau Staples.

Icons waren zwar auf einen mageren Haufen klobiger Pixel beschränkt, aber auch ein Ort für Anpassungen. Mit ResEdit, einer Programmiersoftware, konstruierte sie einmal eine Ikone einer Keramikkaffeetasse mit einem winzigen Donut. “Es hatte sogar ein wenig Schatten”, sagte sie.

Zu ihren Kunden in den 90er Jahren gehörten AT & T, die Smithsonian Institution, Sony und Paramount / Viacom, wo sie bei der Erstellung eines Entwurfs für einen interaktiven Fernsehprototyp (in vielerlei Hinsicht ein Vorläufer für das Streaming von Fernsehen) half.

Inzwischen brach das World Wide Web aus. “Für mich war das Internet der Anfang vom Ende”, sagte Frau Staples. Als sie sechs Jahre zuvor als Interface-Designerin anfing, war die grafische Benutzeroberfläche nicht weit verbreitet. Jetzt tauchten zu Hunderten Webseiten auf, und alle surften im Internet. Alles wurde standardisierter, kommerzialisierter, überfüllter und langweiliger.

In einem Brief an den Herausgeber, der sowohl in Adbusters, einem Aktivistenmagazin, als auch in Emigre, einem Grafikdesignmagazin, veröffentlicht wurde, beschrieb Frau Staples den Rückstoß bei einer progressiven politischen Publikation, die ausdrucksstark gestaltet war – ein starker Kontrast zu dem zunehmend homogenen Erscheinungsbild von die Welt auf ihrem eigenen Gebiet um die Jahrtausendwende.

“Ich wurde viszeral programmiert, um vorhersehbar auf grafische Konventionen zu reagieren”, schrieb sie. “Könnte es sein, dass zunehmend Grafikdesign weniger die Lösung als vielmehr das Problem ist?”

“Ich hatte das Gefühl, Design als eine bestimmte Art von kultureller Praxis zu erkennen, die ich nicht mehr praktizieren wollte”, sagte Frau Staples.

Nach ihrem Ausstieg radelte sie agil durch Berufe: Designpädagogin (ihre Essays, die eine entscheidende Phase des digitalen Designs dokumentierten, werden heute noch in Klassenzimmern verwendet), bildende Künstlerin, Online-Unternehmensberaterin. Im Jahr 2000 zog sie von Michigan, wo sie Design unterrichtete, nach New York City und entsorgte dabei die Arbeitsdokumente eines Kellers.

“Ich bin letztendlich kein Archivar”, sagte sie. “Dinge kommen und gehen, und so war mein Leben.” Ihre Website enthält jedoch eine Auswahl von Artefakten aus ihrem frühen Berufsleben: 12 Bilder ihrer Entwürfe sowie die Schülerarbeit und Lehrpläne für Klassen, die sie unterrichtete.

Rückblickend sagte Frau Staples, sie habe sich als Kulturkritikerin gesehen, die sich als Designerin verkleidet habe. Jetzt ist sie eine als Therapeutin getarnte Kulturkritikerin – eine, die im letzten Jahr ausschließlich mit Videokonferenzen gearbeitet hat.

“Es ist seltsam, die Option zu haben, eine Ansicht zu steuern”, sagte sie. “Nicht jeder sieht das Gleiche.”

“Sie denkt immer noch wie eine Designerin”, sagte Frau Giudice.

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