15 chinesische Elefanten sind auf einer 300-Meilen-Reise Warum weiß niemand.

Vielleicht suchen sie nach besserem Essen. Vielleicht haben sie sich verlaufen. Vielleicht sind sie einfach nur abenteuerlustig und haben eine gute Zeit.

Niemand ist sich ganz sicher. Aber aus irgendeinem Grund schleppt sich eine Herde von 15 asiatischen Elefanten seit mehr als einem Jahr durch China und reist mehr als 300 Meilen durch Dörfer, Waldstücke – und am Mittwoch um 21:55 Uhr an den Rändern der Stadt Kunming, 8,5 Millionen Einwohner.

Seit ihrem Aufbruch im Frühjahr letzten Jahres vom Xishuangbanna National Nature Reserve, an Chinas äußerster südwestlicher Grenze zu Laos, trotten die Elefanten mitten durch eine enge Kreisstraße, vorbei an einem Autohaus mit Fensterläden und gaffenden Einwohnern. Sie sind in Getreidelager gelangt, die bei der Gärung übrig geblieben sind, was zu Berichten über mindestens einen betrunkenen Elefanten führte. Sie haben Lastwagenladungen mit Mais und Ananas verschlungen, die von Regierungsbeamten zurückgelassen wurden, um sie in weniger besiedelte Gebiete umzuleiten – und dann ihren Weg fortsetzten.

Es ist laut Experten die am weitesten bekannte Elefantenbewegung in China. Wohin sie als nächstes gehen, weiß niemand. Wann werden sie aufhören? Auch unklar.

„Da muss ich an den Film ‚Nomadland’ denken“, sagt Becky Shu Chen, eine Beraterin der Zoological Society of London, die sich mit der Interaktion zwischen Elefanten und Mensch beschäftigt hat.

Sicher ist, dass sie chinesische soziale Medien gefesselt, lokale Beamte aufgerüttelt und mehr als 1,1 Millionen US-Dollar Schaden angerichtet haben. Sie haben auch Elefantenforscher am Kopf kratzen lassen.

Experten fordern die Öffentlichkeit auf, ihre Freude mit dem Bewusstsein für die ökologische Bedeutung zu zügeln, in einem Land, in dem eifrige Begeisterung für den Naturschutz nicht unbedingt mit der Einschätzung zusammenfällt, was es bedeuten wird, neben mehr Elefanten zu leben.

„Dies ist Teil des Deals“, sagte Ahimsa Campos-Arceiz, eine leitende Ermittlerin am Xishuangbanna Tropical Botanical Garden, die sich auf Elefanten spezialisiert hat. „Wir wollen Elefanten und Tiger erhalten. Aber wir haben keine 10.000 Quadratkilometer, um diese Elefanten und Tiger unterzubringen und zu sagen: ‚Sei glücklich dort, mach dir keine Sorgen.‘“

Die Reise scheint im vergangenen März begonnen zu haben, als laut staatlichen Medien 16 Elefanten gesehen wurden, die sich vom Naturschutzgebiet nach Norden in Richtung der Stadt Pu’er in der südlichen Provinz Yunnan bewegten.

Aber Bewegung ist für Elefanten normal, die große „Heimatgebiete“ haben, über die sie auf der Suche nach Nahrung reisen, sagte Dr. Campos-Arceiz. So bemerkten Forscher und Regierungsbeamte erst vor relativ kurzer Zeit, wie weit diese Herde gewandert war. Im April wurden die Elefanten rund um den Landkreis Yuanjiang gesichtet, etwa 230 Meilen nördlich des Naturschutzgebietes.

Bis dahin hatten sich einige Elefanten umgedreht, während andere nach offiziellen Angaben geboren wurden. Die Gruppe besteht nun aus 15 Tieren.

Es ist nicht klar, was die Elefanten dazu bewogen hat, ihr Zuhause zu verlassen. Aber nach Schutzbemühungen ist Chinas Elefantenpopulation in den letzten Jahren nach offiziellen Statistiken von weniger als 200 vor einigen Jahrzehnten auf heute etwa 300 gestiegen. (Forscher sagen, dass die tatsächlichen Zahlen unklar sind.) Gleichzeitig hat die Entwaldung ihren Lebensraum reduziert.

Die wachsende Nähe der Elefanten zum Menschen – und ihr streng geschützter Status – haben die Tiere laut Dr. Campos-Arceiz ermutigt. Und sie sind schlau: Als sie begannen, die Grenzen von Naturschutzgebieten zu durchbrechen und in dichter besiedelte Gebiete vorzudringen, stellten sie fest, dass Pflanzen attraktiver waren als ihre üblichen Waldgerichte.

“Elefanten haben gelernt, dass es so viel Nahrung gibt, es ist so nahrhaft, es ist so einfach zu ernten und es ist sicher”, sagte Dr. Campos-Arceiz. „Das bedeutet, dass Elefanten an Orte zurückkehren, an denen sie lange Zeit abwesend waren.“

Daher ist es nicht überraschend, dass Elefanten über ihre üblichen Lebensräume hinauswandern, und das Phänomen wird wahrscheinlich anhalten, wenn ihre Population weiter wächst. (Tatsächlich hat Dr. Campos-Arceiz ein Interview am Mittwochabend verschoben, weil er im Dunkeln in den Xishuangbanna-Gärten war und einer anderen Elefantenherde folgte, die sich etwa 40 Meilen von ihrem Heimatgebiet entfernt hatte.)

Das erklärt jedoch nicht die Fernbewegung der „wilden Elefantenherde nach Norden“, wie die andere Herde in den sozialen Medien bekannt wurde.

„Keine Ahnung“, sagte Dr. Campos-Arceiz, warum sich die Gruppe noch nicht an einem Ort niedergelassen hatte. “Vertraue niemandem, der dir eine sehr klare Antwort gibt.”

Das Fehlen von Klarheit hat die Freude der Öffentlichkeit am langen Marsch der Tiere keineswegs getrübt. Social-Media-Nutzer haben über Videos gegurrt, in denen ein älterer Elefant ein Kalb rettet, das in eine Rinne gefallen ist. Sie haben vorgeschlagen, dass die Elefanten, wenn sie sich beeilen, rechtzeitig zum 100. Jahrestag der Kommunistischen Partei Chinas im nächsten Monat in Peking eintreffen werden. Sogar die staatliche Nachrichtenagentur Xinhua hat die Herde scherzhaft als „Reisegruppe“ bezeichnet.

Am Donnerstag war auf Weibo, einer beliebten Social-Media-Plattform in China, der Hashtag „Nordwärts wildes Elefantenbuffet“ im Trend, nachdem Bewohner eines Dorfes in der Nähe von Kunming Karren voller Maisstängel für sie vorbereitet hatten.

Die Regierung erkennt die Belustigung der Öffentlichkeit an, warnt die Menschen jedoch davor, sich von den Tieren fernzuhalten, und erinnert sie daran, dass sie gefährlich sein können. Die wandernde Herde hat noch keine Menschen verletzt, aber zwischen 2011 und 2019 gab es laut staatlichen Medien mehr als 50 Todesopfer mit asiatischen Elefanten.

Lokale Beamte haben sich bemüht, „Notfallpläne für Elefantenunfälle und -prävention“ zu erstellen. Sie haben die Bewegungen der Elefanten per Drohne verfolgt und Hunderte von Arbeitern entsandt, um Anwohner zu evakuieren, Notbarrieren zu errichten und 18 Tonnen Nahrung zu reservieren.

Aber es gibt noch keinen langfristigen Plan.

Im Idealfall, sagte Frau Chen von der Zoological Society of London, würden die Elefanten von selbst nach Xishuangbanna zurückkehren. Aber es gibt keine Garantie: In Indien wanderten Anfang der 2000er Jahre Dutzende Elefanten auf eine von Menschen bewohnte Flussinsel und streifen trotz Bemühungen, sie in unbewohnte Gebiete zu drängen, heute noch als „heimatlose Herde“ in der Nähe umher.

Das beste Ergebnis, sagte Frau Chen, wäre die Aufmerksamkeit, die die Herde auf sich gezogen hat, um mehr Bewusstsein für die Möglichkeit eines Mensch-Elefanten-Konflikts zu schaffen, der wahrscheinlich zunehmen wird. Nur wenn die Menschen auf diese Realität vorbereitet würden, würden Naturschutzbemühungen wirklich erfolgreich sein.

„Wir müssen nicht lernen, das Problem zu lösen, sondern die Toleranz zu erhöhen“, sagte sie. „Wie können wir diese Veranstaltung nutzen, um alle auf das Thema Zusammenleben von Mensch und Tier aufmerksam zu machen?“

Freude Dong Forschung beigetragen.

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